现在,人们对于地球在围绕着太阳进行公转的同时又进行自转已经确信无疑。可是很早以前没有人这么认为,普遍认为是太阳绕着地球转,人们都认为地球是宇宙的中心。
在1542年的一天,波兰天文学家哥白尼提出了著名的“日心说”,向当时占统治地位的“地心说”提出了公开的挑战,从此以后,许多物理科学家和学者,如布鲁诺、伽利略等人又为这一学说进行了勇敢的斗争。但从未有人能给以有力的证据说明地球是在自传。
法国学者傅科,第一次用实验的方法验证了地球的自转。试验用的仪器主要是一个悬摆,是由一根约70米长的铁丝和一个质量为28千克的摆球组成的。实验时,他把悬摆挂在伟人祠的大圆顶下面,并采取措施使这个摆能在任何平面内自由摆动。然后在地面上找出正对着悬挂摆的那一点。再以该点为圆心,围上一圈栏杆,并使这个圆周的半径保持在3米左右。最后,在栏杆上撒一层细沙,当悬摆摆动时,尖端就会碰掉沙子,以便测算必要的实验数据。
从这个实验中,人们直观地看到悬摆摆动的平面是沿着顺时针方向改变方位的。经测算,这个悬摆约32小时摆动一圈,由栏杆上那一圈沙脊就可以算出,每摆动一次,摆动平面就移动3毫米。这样,通过傅科实验,直观地证明了地球的自转,这个实验有力的证明了地球是在做着自转。