北极熊幼仔骑在妈妈背上,上演漫长的觅食之旅
照片于2008年8月在一次空中勘察期间拍摄,一头北极熊正在阿拉斯加海域游泳。
正在消退的北冰洋海冰和利奥波德王子岛的峭壁
  新浪科技讯 北京时间1月27日消息,动物研究人员吃惊地发现,一只北极熊为寻找食物充饥,连续游泳超过9天时间,距离达到426英里(约合687 公里)。对加拿大和阿拉斯加州北部波弗特海周边的北极熊进行研究的科学家指出,这种长征式的觅食之旅由全球气候变暖导致。
  北极熊在陆地和海冰之间游泳前行,捕食海豹。研究人员表示,越多越多的海冰融化迫使北极熊前往更远的地区觅食,提高了它们的健康风险并危及这一物种的生存。在刊登于《极地生物学》杂志上的研究发现中,来自美国地质调查局的研究人员公布了北极熊长途游泳觅食的第一份证据。
  2008年8月末,研究人员捕获一只北极熊并为它装上跟踪项圈,2008年10月末,它们再次捕获这只北极熊。跟踪项圈记录了北极熊在这段期间上演的不可思议觅食之旅。动物学家乔治·杜尔纳表示:“这只北极熊连续游泳232小时,距离达到687公里,水温在2到6摄氏度之间。北极熊的大部分时间都在海冰上度过,这样一种动物居然在冰冷的海水中连续游泳这么长时间令我们感到非常吃惊。这是一项真正意义上的惊人壮举。”
  研究发现,在连续游泳行进687公里之后,这只北极熊又前行了1200英里(约合1931公里),有时游泳,有时在海冰上步行。虽然此前也曾在空旷水域对北极熊进行观察,但完整跟踪北极熊的觅食之旅还是第一次。通过在一头雌性北极熊身上安装GPS项圈,研究人员能够准确追踪它的移动,了解其在2个月时间内寻找觅食地的全过程。借助于GPS项圈提供的数据和安装在北极熊皮毛下方的温度记录器,科学家知道北极熊何时在水中游泳。
  这头北极熊显然是不幸的,长征式的觅食之旅付出了巨大代价。除了体重减轻外,只有一岁大的幼仔也在旅途中丧命。在阿拉斯加北部的波弗特海连续游泳如此长的时间,所面临的危险不断加剧,小北极熊显然很难幸存下来。
  北极熊从一个冰川游到另一个冰川,捕食它们的主要猎物斑纹海豹,随着全球温度不断升高,北极熊的觅食之旅变得更加艰难。杜尔纳说:“这头北极熊在2个月内体重减少了22%,只有一岁大的幼仔也不幸送命。成年北极熊能够经受住长途游泳的考验,但幼仔显然无法坚持下来。”
  杜尔纳在接受英国广播公司采访时指出,北极熊越来越难于应对波弗特海的环境。他说:“在1995年之前的几十年时间里,低浓度海冰在夏季时不会融化,遍布波弗特海的大陆架。也就是说,北极熊在相互隔绝的冰川或者海冰与陆地之间游泳前行时,距离和成本都相对较小。大面积海冰在夏季融化似乎已成为波弗特海的一种常见现象,提高了北极熊游泳前行,寻找食物的成本。”
  北极熊学名“Ursus maritimus”,生活在北极圈内,主要以富含热量的斑纹海豹(学名“Pusa hispida”)为食,能够经受住低温考验。北极熊通常在海冰上捕猎,它们的栖息地正因全球气温升高发生改变。杜尔纳说:“对海冰的依赖致使北极熊成为受气候变化威胁程度最高的大型哺乳动物之一。”他的论文刊登在最新一期《极地生物学》杂志上。国际自然保护联合会将北极熊列为易受伤害物种,全球气候变化对北极熊的栖息地构成“实质威胁”。